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독도에 숨어 있는 과학 (1) 해양과학적 가치

독도에 숨어 있는 과학 (1) 해양과학적 가치

해양과학기지 최적지, 가스 하이드레이트 다량 매장


해발 98m의 동도와 해발 168m의 서도라는 두 개의 주요 섬을 비롯하여 주변에 약 89개의 암초로 이루어진 군도. 면적을 모두 합치면 18만7,453㎡로, 여의도공원에도 채 미치지 않는 독도의 실제 가치는 얼마일까? 1968년 국가보존등기로 소유권이 대한민국으로 명시된 독도의 공시지가는 2억6천758만488원(2004년 울릉군)이다.

하지만 독도의 실제 가치가 그 정도라고 생각하면 큰 오산이다. 단지 눈에 보이는 것보다 훨씬 더 큰 과학적ㆍ경제적 가치가 독도 속에 숨겨져 있기 때문이다.

▲ 독도 
독도는 북에서 내려오는 북한한류와 남쪽에서 북상하는 쓰시마난류가 교차하는 황금어장이다. 이처럼 해류의 움직임이 복잡한 독도에서의 해류조사는 우리에게 꼭 필요한 일이다.

지난 5일 국립해양조사원 소속 ‘해양2000호'는 일본 해상보안청 순시선과 1.5km 거리에서 대치한 채 이동조사 및 정선조사로 해류조사를 실시했다. 배 밑바닥에 장착된 초음파해류계(ADCP)는 항해를 하면서 층별 해류의 유향과 유속 등의 자료 취득이 가능하다. 독도 주변의 4개 지점에서 실시된 정선조사는 염분수온수심기록계(CTD)를 이용하여 수온 및 염분, 용존산소(DO), 수소이온농도(pH) 등의 조사가 이루어졌다.

이와 같이 얻어진 해류조사 정보는 항해와 조업을 위해 항해자와 어민들에게 꼭 필요한 정보이다. 또 조난사고가 발생할 경우 이동경로를 예측할 수 있는 정보가 되며, 해양오염사고가 발생할 경우에도 오염물질의 확산방향을 예측할 수 있도록 하여 방제작업에 없어서는 안될 중요한 자료가 된다.

▲ 독도 부근 해류조사를 실시한 해양2000호 
장기적으로는 누적된 해류조사 결과로 해류의 변화를 예측할 수 있는 모델을 개발할 수 있어, 해류에 관한 예측정보를 얻을 수 있다. 이번 해류조사도 국립해양조사원이 2000년부터 매년 해오던 각 계절별 해류조사 작업의 일환이며, 이를 통해 2009년까지 각 계절별 해류의 특성을 반영할 해류도를 완성할 계획인 것으로 알려져 있다.

한편 독도는 그 위치상 기상예보, 해양예보, 어장예보, 지구환경 연구, 해양-대기 상호작용 연구 등의 최적지이다. 특히 동해의 경우 수심이 깊어 독도는 해양과학기지의 입지로 손색이 없다.

따라서 예전부터 독도의 과학기지 건설이 검토되어 왔는데, 지난해에는 독도 서도 북북서 900여m 떨어진 지점에 72억여 원을 들여 2008년까지 해양과학기지를 건설한다는 구체적인 계획까지 세워졌었다.

독도에 과학기지가 건설되면 이어도해양과학기지처럼 실시간 기상 및 해양 모니터링이 가능해져 해양ㆍ기상ㆍ어장 예보의 적중률을 높일 수 있게 된다. 또 한국ㆍ중국ㆍ러시아ㆍ일본 등 4국이 공동으로 추진하고 있는 ‘동북아지역 해양관측시스템 구축사업'에서도 주도권을 확보할 가능성이 높아질 것으로 추정된다.

▲ 미래의 에너지로 주목받는 가스 하이드레이트 
하지만 독도의 해양과학기지 건설은 최근 한일 간의 미묘한 관계 속에서 일본과의 국가적ㆍ외교적 마찰이 우려된다는 지적에 따라 계획 자체가 무산된 것으로 알려졌다.

또 하나 정말 중요한 것은 독도 주변 해역에 가스 하이드레이트가 다량 매장돼 있다는 사실이다. 가스 하이드레이트란 심해저의 저온고압 상태에서 얼음처럼 고체화된 천연가스로서, 미래의 에너지원으로 주목받고 있는 물질이다. 지금까지 약 6억톤의 가스 하이드레이트가 매장돼 있는 것으로 조사되었는데, 이를 경제적 가치로 환산하면 약 150조원에 달하는 양이다.

때문에 일본이 독도 영유권 문제를 일으키는 이유가 이런 해양광물자원을 노린 것이라는 분석도 나오고 있다. 특히 가스 하이드레이트는 석유자원이 묻혀 있는 곳임을 알려주는 지시자원이라는 점에서 주목을 끈다.

이에 우리 정부는 2008년부터 독도 해역 광물자원에 대한 정밀탐사를 시작하여 가스 하이드레이트를 포함한 해양광물자원의 분포도를 작성할 계획이다.

  이성규 편집위원  2006.07.11 사이언스 타임즈

2006.07.11


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